Alzheimer

¿Qué es la enfermedad de Alzheimer?

La enfermedad de Alzheimer es una enfermedad progresiva y degenerativa que ataca el cerebro y tiene como resultado un deterioro de memoria, forma de pensar y comportamiento. Esta enfermedad afecta a más de cuatro millones de adultas en los Estados Unidos. Más de 100,000 personas mueren anualmente a causa de la enfermedad de Alzheimer, lo cual la convierte en la cuarta de las principales causas de mortalidad entre los adultos.

Cuando el médico alemán Alois Alzheimer describió inicialmente la enfermedad en 1906, se la consideró un trastorno raro. En la actualidad, está reconocida como la causa más común de la demencia.

¿Qué es la demencia?

La demencia en sí no es una enfermedad, sino un grupo de síntomas que caracterizan ciertas enfermedades y condiciones. En el caso de la enfermedad de Alzheimer, la demencia incluye una disminución de las funciones intelectuales, que es suficientemente grave como para interferir con la capacidad de realizar actividades rutinarias.

La segunda forma más común de demencia es la demencia de infartos múltiples, que está causada por ataques y enfermedades vasculares. Otras causas posibles de demencia son la enfermedad de Huntington, la enfermedad de Parkinson, la enfermedad de Pick y la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob.

¿A quiénes afecta la enfermedad de Alzheimer?

Se estima que la enfermedad de Alzheimer se manifiesta:

  • en 10 por ciento de las personas de 65 años de edad o mayores;
  • y en cerca de 50 por ciento de las personas de 85 años de edad o mayores.

La enfermedad también puede producirse en personas de edad media. El caso documentado de la persona más jonen es el de un paciente de 28 años de edad.

La enfermedad de Alzheimer también afecta a la familia de un persona que tiene esta enfermedad. El costo emocional, social y financiero de cuidar a una persona que tiene la enfermedad puede ser alto. Con frecuencia, los miembros de la familia también arriesgan su propia salud para cuidar en casa a un persona que tiene la enfermedad.

Los síntomas de la enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer comienza gradualmente. Los síntomas incluyen dificultades con la memoria y pérdida de capacidades intelectuales en forma suficientemente grave como para interferir con el trabajo rutinario o las actividades sociales. La persona que tiene la enfermedad de Alzheimer también puede experimentar:

  • confusión;
  • problemas con el idioma (tal como problemas en encontrar las palabras);
  • discernimiento malo o reducido;
  • desorientación de lugar y tiempo;
  • y cambios en el comportamiento o personalidad.
La rapidez con que suceden estos cambios en una persona que tiene la enfermedad de Alzheimer varía individualmente con cada persona. Eventualmente, la enfermedad deja a las personas totalmente imposibilitados de atenderse a sí mismos. El curso de esta enfermedad tiene un promedio de ocho años, desde el momento en que los síntomas aparecen inicialmente, aunque en algunos casos la enfermedad ha durado hasta 25 años.

Hay ayuda para las personas afectadas por la enfermedad de Alzheimer?

La Asociación de Alzheimer's (Alzheimer's Association) es el único organismo voluntario nacional dedicado a proporcionar apoyo y asistencia a las personas afectadas por la enfermedad de Alzheimer y a sus familias. La Asociación de Alzheimer's continúa realizando investigaciones sobre la causa, tratamiento y cura de la enfermedad de Alzheimer, así como también sobre la forma de mejorar la atención y control de las personas que actualmente tiene la enfermedad de Alzheimer.

Colaboración CL Gonzalo Retamal Moya